Allt är Carroll Shelbys förtjänst. Utan hans inblandning hade förmodligen priserna i USA varit betydligt lägre. Nu ser man istället det som en gång var “fattig mans Cobra” som ett aningen billigare alternativ till Shelbys mest berömda skapelse. Det har faktiskt betalats över två miljoner kronor för en fin original-Tiger i USA!

Sunbeam Tiger var egentligen en totalt omöjlig bil men trots dåliga odds blev den något av en succé och tillverkades i hela 7 083 exemplar. Inspirationen kom förstås från den samtida AC Cobra men det var faktiskt Formel 1-föraren och flerfaldige världsmästaren Jack Brabham som 1962 kom med idén till Tiger. 

Tanken var att bygga ett billigare alternativ till Cobra genom att utgå från en enklare basbil än den exklusiva och handbyggda AC Ace. Grunden var Sunbeam Alpine, en massproducerad och trevlig, men inte speciellt snabb eller avancerad roadster. 

Sunbeams stolta historia var ett bra avstamp för projektet. Redan under första världskriget tillverkade man fantastiska flygmotorer, allt från V8:or via V12:or till en diesel (!). På det följde racerbilar och Sunbeam var första brittiska märke att vinna en Grand Prixtävling 1923. Efter det följde en rad hastighetsrekordbilar och slutligen den första “Tiger” från 1925. 

Det var den sista banracern som också höll det absoluta fartrekordet. Maskinen var en kompressormatad V12 på knappa fyra liter och efter dess framgångar byggde man även en systerbil kallad “Tigress”, Tigrinnan. Bägge finns faktiskt kvar, Tiger på ett museum i Utah, inte långt från Bonneville Salt Flats medan Tigrinnan, idag försedd med en Napiermaskin, körs i brittisk historisk racing. 

Sunbeam drev också den brittiska delen av märket Talbot som var en succé, men det räckte inte. Företagets ekonomi kollapsade, 1935 var konkursen ett faktum och Rooteskoncernen, som även kom att kontrollera de klassiska märkena Hillman, Humber, Singer, Commer och Karrier tog över. 

Lord Rootes, men kanske framför allt hans son Brian, drömde om Sunbeams fornstora dagar och när idén om en Sunbeam Alpine med V8 dök upp var åtminstone Brian snabb att nappa. Till saken hör att man på den tiden hade ett fabriksteam som mest pysslade med rally och tävlingschefen Norman Garrad råkade ha en son som bodde på den amerikanska västkusten, inte långt från där Carroll Shelby hade sin verksamhet och där man börjat montera i Ford-V8:or i AC-bilarna som kom från England. 

Resten är, som det heter, historia. Med en tumstock kollade man motorns mått och kom fram till att den lilla V8:an på 260 kubiktum förmodligen skulle få plats i en Alpine. Shelby fick uppdraget att bygga en prototyp, det skulle ta åtta veckor och kosta 10 000 dollar. Resultatet blev sedan körbart på försommaren 1963. 

Så långt hade Brian Rootes arbetat utan pappas vetskap och Lord Rootes var skeptisk. Något som snabbt gick över när han fick provköra prototypen. På stående fot kontaktade lorden Henry Ford II och beställde 3 000 motorer inklusive växellådor och bakaxlar och efter bara åtta månaders utvecklingsarbete premiärvisades Sunbeam Tiger på 1964 års New York Motor Show. 

Förvånansvärt lite behövde göras för att anpassa Alpine till den nya motorn. Styrningen blev en kuggstång istället för snäcka, ett panhardstag monterades på den stela Danabakaxeln och man jobbade lite med fjäderhårdheter och dämparsättningar. 

Man monterade inte ens fetare fälgar och däck. Alla Tigerbilar kom med 4,5 x 13-tumsfälgar och 4.90 x 13 diagonaldäck! Kanske lite i snålaste laget med tanke på att Tiger med sin 4 265-kubiks V8 på 166 hästar och 350 Nm toppade nästan 200 km/h och gjorde 0–100 på dryga åtta sekunder! 

Den låga vikten, bara 1 163 kilo, samt den korta hjulbasen gjorde körningen ännu mer spännande. På Youtube ligger ett klipp där Jay Leno kör en Tiger och berättar att han en gång ägde en. Kommentaren att “är man lite oförsiktig med kopplingen kan man råka göra några oplanerade donuts” beskriver väl en del av bilens charm. 

Därför är den ett alternativ till en Cobra, något som blev ännu tydligare när Serie II introducerades i januari 1967. Då fick Tiger nämli- geden större 289-maskinen och blev en riktig best – fortfarande på 4,5 x 13-tumsfälgar … 

Carroll Shelby hoppades först få kontraktet att bygga Tiger, men Rootes såg trots allt honom och Cobran som konkurrenter och uppdraget gick istället till brittiska Jensen som hade ledig kapacitet då man just förlorat jobbet att bygga Volvo P1800. Dit kom färdiga, lackade karosser från Pressed Steel och med hjälp av en slägga – jo, faktiskt – “modifierades” torpedväggen så man fick ner maskinen. 

Samtidigt som produktionen gick igång drabbades Rootes av ekonomiska svårigheter, delvis på grund av strejker, men nya modellen Hillman Imp slukade också resurser. Chrysler klev då in som delägare och när de sedan tog över helt 1967 stoppades produktionen av Tiger efter bara 633 Serie II-bilar. 

Chrysler vägrade ta ansvaret för en bil med Fordmotor, man provade först med den egna V8:an på 372 kubiktum, men det hela blev för dyrt och man gav upp idén på en Cobra-killer. 

Den trimvänliga Fordmaskinen gjorde att Sunbeam Tiger kanske blev mer populär som utgångspunkt för prestandahungriga än som originalbil. Många handlare i USA erbjöd tillbehör som traction bars, fyrports Holleyförgasare istället för en tvåports Autolite, med mera. 

Det gör att det finns relativt få orörda originalbilar kvar och det bidrar också till den senaste tidens explosiva prisutveckling. Märkligt nog verkar det som om det fortfarande går att hitta bilar i prislägen under 300 000 kronor i England, men då får vi betänka att de är högerstyrda och knappast kommer att betinga maxpriser i USA. 

Förutom om de har tävlingshistoria förstås, då pratar vi rejäla pengar. Sammanfattningsvis är det verkligen läge att satsa på Sunbeam Tiger. Men om du förutom att ha kul vill göra en vettig investering – försök hitta en orörd, vänsterstyrd originalbil.

Text av Robert Petersson – Ursprungligen publicerat i Gran Turismo Magazine nr.4 2015

Resultatet av Högsta Växelns senaste samarbete. Gran Turismo är ett kvalitetsmagasin som skriver mycket om klassiska bilar, något som har saknats i mångt och mycket på vår hemsida. Nu blir det ändring på detta.